Modulación en amplitud y modulación en frecuencia

Imaginad que tenemos un programa que queremos emitir por la radio. Este programa podría ser una canción, o un partido de fútbol, o un noticiero, o lo que sea. El programa puede ser en directo, o puede estar grabado en una cinta o en un CD o en un MP3. En todo caso, el programa se compone de ondas sonoras que queremos convertir en ondas de radio para que la gente pueda recibirlas y escuchar el programa en sus casas.

Obviamente, esto no es tan sencillo como enchufar directamente el micrófono o el reproductor de MP3 a la antena emisora. Si esto pudiese funcionar, sólo podría haber una emisora de radio en cada sitio. Además, las ondas de radio no se transmiten nada bien a las frecuencias de las ondas sonoras; para una buena transmisión, las ondas de radio necesitan tener frecuencias de cientos de miles o millones de ciclos por segundo. Por lo tanto, es necesario un proceso para convertir las ondas sonoras de baja frecuencia en ondas de radio de alta frecuencia; este proceso se llama modulación.

Pulsad en "leer más" para leer más. No pulséis en "leer menos" porque no lo hay.

Cómo funciona un descodificador de TDT

La TDT (Televisión Digital Terrestre) es un sistema de transmisión digital de televisión utilizando señales de radio transmitidas cerca de la superficie de la Tierra (en lugar de usar cable o satélites, que usan sistemas diferentes). En el sistema de televisión tradicional (analógico), las señales de radio representaban directamente las imágenes y sonidos transmitidos, mientras que en el sistema digital las señales de radio representan dígitos binarios que componen un "stream" digital de vídeo y audio. No os preocupéis por todas estas palabras raras, que si pulsáis en "leer más" os lo explico todo.

La transformada de Fourier y cómo sintonizar una radio

En el último artículo dije que había dos cosas súper importantes, hice un breve resumen de ellas e inmediatamente después terminé el artículo sin explicarlas mejor. Qué mala educación por mi parte. En este artículo no sólo voy a corregir ese paso en falso, sino que también hablaré de otras cosas que también os resultarán interesantes, como el dominio del tiempo y el dominio de la frecuencia (esos nombres parecen que cuadrarían mejor en una novela fantástica), cómo aumentar y reducir la frecuencia de una señal, y cómo funciona una radio. ¡Y no cuento más que una o dos mentiras!1

1 Podrían ser más.

Las ondas y los números complejos

En este artículo comento algunas de las cosas que se pueden hacer con números complejos. Hay dos formas de representar un número complejo: forma cartesiana y forma polar. Algunas operaciones con números complejos son más fáciles en forma polar y otras lo son en forma cartesiana, y este artículo se centra en la forma polar y en lo útil que es para hacer procesamiento de señales, que es un tema en el que estoy interesado últimamente.

Como bonus, para aquellos que hayan oído hablar de la Transformada de Fourier pero no entienden cómo funciona, este artículo puede servir de introducción. Ya hablaré de ella en más profundidad en otro artículo, y tal vez incluso despeje algunas dudas sin crear otras que las sustituyan :-)

Hala, pulsad en "leer más" para leer esta obra maestra de la literatura universal.

La fórmula de Euler

Cuando los matemáticos acababan de descubrir (o de inventar, según a quién preguntéis) los números complejos, enseguida se pusieron a mirar qué resultado dan las operaciones matemáticas habituales si se utilizan números complejos en lugar de números reales. Una de las expresiones cuyo valor querían saber era ei, y no tenían ni idea de cómo calcularla. Una cosa que a veces hacen los matemáticos cuando tienen un problema es buscar una versión más general del problema, resolver esa versión general, y luego aplicar la solución general al caso particular para obtener la respuesta al problema que tenían originalmente. Lo que hicieron los matemáticos en este caso fue intentar calcular el valor de eix.

Esta historia es básicamente una excusa para probar un script para insertar notación matemática en el blog, y de paso os explico de dónde viene la famosa fórmula de Euler. Si sois de esos que guardan la firme convicción de que las letras y los números tienen que permanecer bien separaditos, no la leáis. Si queréis ver cómo describo matemáticas de hace 300 años como si fuesen el último grito, pulsad en "leer más" y seguid leyendo.

Cómo explicar los números complejos

En realidad, los números complejos no son nada complicados, a pesar del nombre. Yo creo que el problema es el nombre de "números imaginarios", cuando no son más imaginarios que los números fraccionarios o los números negativos, y éstos se los enseñan a niños de ocho años.

A éstos se les enseña la suma diciendo que si Pepito tiene dos manzanas y recibe otras dos tendrá cuatro, y el producto diciendo que si quiere dar dos caramelos a cada uno de sus cinco amigos tendrá que repartir diez.

Yo creo que se puede enseñar los números imaginarios de la misma forma explicando, por ejemplo, que si Pepito quiere dar 2i caramelos a cada uno de sus 5i amigos, acabará recibiendo 10 caramelos. A mi me parece que éste es un ejemplo sencillo, intuitivo y fácil de entender. ¿No os parece?

(Comentarios en la correspondiente historia en Google+).

A brief history of old computers

It is impossible to tell when the first old computer was made because, as it turns out, all computers were new when they were made. Well, except, perhaps, for the original IBM PC, which already looked old back in 1981. Not everyone is of the same opinion, of course: some people say that it’s like the IBM PC had just arrived from the future, since every time you turned it on it would ask what today’s date was.

In the 19th century, Charles Babbage designed several mechanical calculators, one of which, the Analytical Engine, is considered a precursor to modern computers. Babbage approached the British government for funding, but after several years and multiple hearings it was never granted as Babbage was forced to admit that his machine couldn’t run Microsoft Office.

Modern computers are made out of transistors and integrated circuits, but that hasn’t always been the case. For example, in the 40s, electromechanical computers used the same type of relays that were used in telephone switches, and until the 60s, digital computers used vacuum valves. Nowadays, these vacuum valve computers are highly sought after by audiophiles.

Old home computers used audio cassettes to store their software, which could take a very long time to load. Sometimes people would put the wrong tape in the player, and depending on the type of music it could take them up to half an hour to realize their mistake. For a few years, computers could also store data in compact discs, but real enthusiasts preferred vinyl.

In the 80s, home computers could be programmed in the Basic programming language. Nowadays they can be programmed in any of several Complex programming languages.

It is true that old computers were slower than today’s, but they could perfectly do whatever tasks we asked of them at the time. At least right until the moment we used someone’s new computer and our old one suddenly became unacceptably slow.

I’ll finish this piece with an example that illustrates how technology has become more important and influential in our lives: in 1952 a UNIVAC computer was able to successfully predict the result of the US presidential election, and nowadays voting computers can determine the result of the presidential election. Who knows what the future may bring us?

(Comments in the Google+ post.)

A brief history of computer networking

Since time immemorial, humans have sought to connect their computers to exchange knowledge and to improve the mutual understanding of humankind. Of course, what they actually did with that was exchange porn, mostly.

A precursor to the computer networks was the telegraphy system, developed during the 19th century. It had many applications: apart from sending and receiving messages, you could buy and sell stocks, do money transfers, and other things that we think are so modern that we can do over the Internet nowadays. They didn’t have any need for an equivalent to Instagram, though, because back then all photos already looked vintage.

Computers were invented in the 40s, and they were so big and expensive that an entire University might have only one. To connect it to other computers, which could be thousands of miles away, they used telephone lines. As more computers were built and installed, new computer interconnect technologies were invented, because the computers kept calling each other and tying up the lines, and when the operators tried to get them to hang up they would complain: "but daaaad, I’m talking with Stacey, this is super important, you don’t understand me, I hate you."

The Internet became popular in the 90s. People expected that an ubiquitous global computer network would serve to exchange knowledge and improve the mutual understanding of humankind. Of course, in the end this marvel of human engineering and international cooperation was used to exchange cat pictures and porn, mostly.

At the end of the 90s someone said in passing, “hey, in the 19th century they had wireless telegraphy, why don’t we have wireless networking now?”, and some electrical engineers were so embarrassed by it that they went and invented Wi-Fi and then pretended it had existed all along.

Nowadays, thanks to digital convergence, we treat everything as just data, so our usages of the different communications networks are very mixed up. For example, we connect to the Internet at home through cable TV, browse the web on our phones, do phone calls on our laptops and watch TV over the Internet. At this pace things will become more and more mixed up and we’ll eventually do weird stuff like listening to music on the radio. Time will tell.

(Post your comments in the accompanying Google+ post.)

A brief history of time travel

Sometimes a thing is discovered or invented by several people at the same time. It happened to calculus, and it happened to the telephone. A theory says that those inventions or discoveries happen when the right set of circumstances align and the time is ripe. The time machine is another example of this: it was invented simultaneously in the years 8583, 6383, 4725, 3174, 1997, and 47 B.C.

Continue reading to see a full account of the history of time travel, all the way from the end to the beginning.

A brief history of personal computing

People think that personal computing is something completely new, and that PDAs, smartphones, and the like are recent inventions. However, the history of humankind is very long, and there are ancient precursors to very modern things. For example, since the dawn of time, humans have used their fingers to count, add, and subtract numbers, which is a clear example of digital computing. In addition, the ancient Sumerians are renowned for using tablets to write and do their bookkeeping, and the Romans used a stylus to write on a small handheld pad.